A raíz de Los archivos de Facebook y las revelaciones de Frances Haugen sobre las fallas internas de la compañía, la palabra “algoritmo” se ha convertido en sinónimo de otras palabras como “discurso de odio”, “noticias falsas” y “teorías de conspiración”. La gente habla del “algoritmo” como si fuera una figura omnisciente y todopoderosa, la presencia divina que controla a todos en plataforma respectiva, de la cual se tiene un conocimiento mínimo y un control mínimo. Son solo víctimas.

¿Cómo llegamos aquí?

Para entender verdaderamente por qué los algoritmos sociales han tenido el impacto que tienen en nuestra sociedad, es importante empezar por el principio.

Demasiado contenido, poco espacio

Todas las plataformas de redes sociales enfrentan los mismos dos grandes desafíos:

La segunda pregunta es primordial, porque no importa cuántos usuarios nuevos atraes si un gran porcentaje de ellos no permanece en la plataforma. Para muchas plataformas, esto significaba mostrar a los usuarios cosas que les interesaban y les hacían sentir que conectaban con sus amigos digitalmente: estado, actualizaciones, fotos, comentarios, “me gusta” y otros medios orientados a la participación. Y a fines de la década de 2000, todo esto se organizó en un feed cronológico. Viste lo que sucedió más recientemente en la parte superior de tu muro y retrocediste en el tiempo a medida que te desplazabas hacia abajo.

Esto ocurría cuando los deseos y necesidades de los usuarios estaban en el corazón del producto.

Creo que las plataformas de redes sociales, en sus inicios, comenzaron con buenas intenciones. Estas plataformas querían conectar a amigos y familiares. Querían darles a todos una voz (y luego, un megáfono). El problema (y esto sucede una y otra vez, como un mecanismo de relojería) es cuando los deseos y necesidades de los usuarios quedan en segundo lugar ante los deseos y necesidades de la plataforma, los fundadores, el equipo ejecutivo y, lo que es más importante, los inversores.

Desde mediados de la década de 2000 hasta la década siguiente, estas plataformas agregaron más y más y más funcionalidades, no necesariamente porque eso era lo mejor para los usuarios, sino porque la plataforma necesitaba demostrar constantemente que podía volver a captar tu atención. De repente, no solo veías lo que publicaban tus amigos, veías lo que publicaban sus amigos (que no eran tus amigos) y los ‘Me gusta’. Y luego veías qué páginas de marcas, celebridades e influencers publicaban (porque te engañaron para que te gustaran sus páginas). Y luego viste recomendaciones de personas a las que podrías querer como amigo o seguir, incluso si nunca antes las había conocido, visto u oído hablar de ellas.

Todas estas características dieron lugar a tanto contenido, tanto ruido, todo abarrotado en el muro de cada usuario, que de repente el usuario no sabía a qué prestar atención, y la plataforma no sabía lo que quería el usuario.

Y llegaron los algoritmos sociales.

El auge de los news feed algorítmicos

Los algoritmos de redes sociales fueron la solución a un problema llamado “demasiado contenido”. A medida que el feed se volvió más y más concurrido, tomaron la decisión de utilizar la tecnología para crear un algoritmo para decidir, entre todas las opciones posibles, qué deberían ver los usuarios y qué no. Era, en teoría, una buena solución al problema.

Pero, en primer lugar, ¿por qué la línea de tiempo del usuario estaba llena de basura?

La desafortunada respuesta es: estos productos ya no fueron diseñados para los deseos y necesidades del usuario. En cambio, se agregaron funciones (y agregaron y agregaron) con un objetivo central, uno que guía a la Estrella del Norte: traer a los usuarios de vuelta a la plataforma y mantenerlos comprometidos. Y a corto plazo, funcionó. Hasta que se convirtió en un problema, y luego los usuarios tenían demasiado contenido para consumir y se preguntaban adónde habían ido sus amigos y familiares, a lo que estas plataformas de redes sociales rápidamente tomaron altura moral y dijeron: “Te escuchamos. Así que creamos un algoritmo para mostrarte las cosas que más te importan”.

Ellos crearon el problema y luego crearon la solución.

Usando los algoritmos como armas

Desde que la industria de las redes sociales pasó del feed cronológic al algorítmico, hemos aprendido las consecuencias que conlleva la toma de decisiones algorítmica. Los algoritmos se pueden arreglar. Los algorítmicos pueden ser mal utilizados y abusados, hasta el punto en que, si a mucha gente le gusta algo, independientemente de si tú lo haces o no, lo verás. Así es como el contenido se sale de control (y se propaga el discurso de odio y se cuestionan las elecciones).

Por ejemplo:

Mike Tonkelowitz, el gerente de Ingeniería que habló de los beneficios del news feed algorítmico de Facebook en 2011, tenía razón: las historias más interesantes siempre llegarán a la cima.

Pero ahora sabemos: esto no siempre es algo bueno.

No son las historias más “interesantes” las que llegan a la parte superior de tu muro (la palabra “interesante” implica “valiosa”), sino las más emotivas. El más divisivo. Los que tienen la mayor cantidad de Me gusta, Comentarios y Acciones compartidas, y con más probabilidades de generar debate, conflicto e ira. O eso, o el contenido que una marca estaba dispuesta a gastar más dinero en patrocinar, todo lo cual revela una conclusión desconcertante: como usuario de estas plataformas, siendo obligado a ver lo que el algoritmo y las marcas quieren que veas, no tienes ningún derecho. Todos los días, la privacidad de tu “muro o feed personal” está siendo invadida. Y el abuso ha durado tanto tiempo que los usuarios de las redes sociales han aprendido a amarlo, o al menos a lidiar con él: el Síndrome de Estocolmo moderno.

Lo vemos como un gran problema.

Feed cronológico de HalloApp

Mi cofundador, Michael Donohue, y yo comenzamos HalloApp en 2019.

Estábamos preocupados por la forma en que las redes sociales habían cambiado y cómo el mundo estaba cambiando como resultado. Lo que originalmente se había creado como una herramienta para que las personas se conectaran, se mantuvieran en contacto e incluso construyeran nuevas relaciones, se había convertido en el equivalente de un centro comercial digital. No estabas allí para ver qué estaban haciendo tus amigos y familiares, o para tener conversaciones significativas. Estabas allí para ser engañado, inducido y distraído el tiempo suficiente para vender otro dólar de ingresos publicitarios: tus emociones fueron manipuladas a gran escala y tu muro se llenó de contenido que no consentiste ver.

Y dado que los News Feeds algorítmicos se han convertido en el statu quo de todas las principales redes sociales, ¿cuál es la alternativa?

** Comenzamos a trabajar el HalloApp porque creíamos que era muy valioso devolver poder a los usuarios y crear un entorno en el que las relaciones reales estuvieran protegidas por la privacidad.**

Nuestra misión es crear un producto en el que las herramientas se dejen a discreción de cada usuario individual, no bucles de participación adictivos disfrazados de “valor agregado”.

Todas estas cosas, juntas, crean una definición completamente nueva y diferente de cómo debería ser una “muro personal”. Uno que es cronológico y diseñado exclusivamente con base a los mejores intereses del usuario: proteger las relaciones digitales que tiene con sus amigos y familiares reales, en privado.

Llamamos a HalloApp la primera red de relaciones reales porque no hay ningún algoritmo atascado entre tú y tus amigos y familiares.